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Descripción de la esclerosis múltiple

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Los médicos prueban los reflejos para ayudar a diagnosticar la EM.

Jupiterimages / Photos.com / Getty Images

La esclerosis múltiple es un trastorno neurodegenerativo que afecta a casi 400,000 personas en los Estados Unidos, causando pérdida de función o muerte de nervios o células nerviosas. En pacientes con EM, esto ocurre cuando se destruye la cubierta protectora del nervio, llamada mielina. Esto provoca la aparición de cicatrices de mielina o esclera; de ahí el nombre de esclerosis múltiple. Estas cicatrices, o lesiones, pueden aparecer en la médula espinal, el cerebro y el nervio óptico, y pueden verse con escaneos de resonancia magnética.

Los síntomas de la EM

La cicatrización de la mielina causa una conducción nerviosa defectuosa y una variedad de síntomas que van desde fatiga hasta parálisis. Los síntomas varían mucho entre los individuos y pueden verse influenciados por el tamaño y la ubicación de las lesiones. Los pacientes pueden experimentar síntomas como "ataques" que disminuyen gradualmente con el tiempo. Esta forma de EM se llama recaída-remisión y ocurre en aproximadamente el 85 por ciento de los casos. Alternativamente, los síntomas pueden empeorar con el tiempo sin remisión. Esta forma de EM se llama progresiva y ocurre en aproximadamente el 15 por ciento de los casos. Algunos pacientes con EM recurrente-remitente pueden eventualmente convertirse en EM progresiva. Los síntomas más comunes de la EM incluyen fatiga, problemas con el equilibrio y la coordinación, vejiga, intestino y disfunción sexual. Además, los pacientes pueden experimentar alteraciones del sueño y cambios emocionales, como depresión y pérdida de la función cognitiva, que es la capacidad de aprender, resolver problemas y planificar. El veinte por ciento de los nuevos pacientes con EM presenta problemas visuales debido a una inflamación del nervio óptico, llamada neuritis óptica, y el 40 por ciento o más puede experimentar neuritis óptica durante el curso de la enfermedad.

Diagnóstico de EM

La mayoría de las personas con EM son diagnosticadas entre las edades de 20 y 50 años. No existe una prueba definitiva para la enfermedad, por lo que los médicos realizan exámenes neurológicos y pruebas adicionales para confirmar el diagnóstico. Las imágenes de resonancia magnética se utilizan para encontrar lesiones en el cerebro, la médula espinal o el nervio óptico. Se toma una muestra de líquido cefalorraquídeo para medir los anticuerpos clonales, el exceso de anticuerpos asociados con la EM. Los potenciales evocados, que miden la respuesta de un nervio a un estímulo como un destello de luz o pequeñas cantidades de corriente eléctrica, se utilizan para medir la velocidad de conducción del nervio. Los resultados positivos para una o más de estas pruebas no significan un diagnóstico de EM, ya que puede haber otras razones para obtener resultados positivos. Por lo tanto, el diagnóstico de EM a menudo es un diagnóstico de exclusión después de descartar otras enfermedades o causas.

Tratamiento de la EM

A partir de 2013, al menos 10 terapias de la FDA están aprobadas para el tratamiento de la EM para reducir los síntomas, retrasar la progresión, reducir las lesiones activas y reducir el número de personas que avanzan desde la remisión recurrente a la EM progresiva. Si bien las terapias como natalizumab e interferón B-1a (Rebif) disminuyen la recurrencia de los ataques de casos recurrentes-remitentes durante los primeros 24 meses de tratamiento, están asociados con efectos adversos graves a largo plazo. Ninguna terapia detiene la progresión de la enfermedad en pacientes con EM progresiva. En individuos con EM leve a moderada, la combinación de ejercicio aeróbico durante 30 minutos dos veces por semana con el entrenamiento de fuerza de los principales grupos musculares dos veces por semana mejora la capacidad aeróbica y la fuerza muscular según los científicos canadienses que realizaron esta investigación en la Universidad de Queen. Estos estudios sugieren que el ejercicio puede ser útil para el alivio de los síntomas en algunos pacientes.

Causas de la EM

Las causas de la EM son poco conocidas, pero se cree que cuatro factores contribuyen a la enfermedad. Primero, el mal funcionamiento del sistema inmune puede causar ataques inmunes en la mielina que rodea el nervio. La razón de esto es desconocida. En segundo lugar, es probable que intervengan factores ambientales, porque la EM ocurre con mayor frecuencia a medida que los individuos se alejan del ecuador. El tabaquismo y la deficiencia de vitamina D pueden aumentar aún más el riesgo de contraer la enfermedad. Tercero, la genética probablemente juega un papel porque la EM ocurre en la mayoría de los grupos étnicos, pero es más común en caucásicos de ascendencia del norte de Europa. Si bien el riesgo de contraer EM es uno de cada 750 en la población general, el riesgo es uno de cada 40 para alguien con un pariente cercano (padre o hermano) con EM, y uno de cada cuatro para gemelos idénticos si un gemelo está afectado. Por último, los virus pueden estar involucrados ya que se sabe que varias infecciones virales afectan la mielina. Sin embargo, ninguno ha sido vinculado definitivamente a la EM.